Vales Point: EPA’s paltry fine sends signal that public health is worth less than corporate welfare

By October 13, 2020October 26th, 2021Air Pollution, Media releases

MEDIA RELEASE

Legal and policy experts at EnvironmentaJustice Australia (EJA) warn that government must prioritise public safety over corporate welfare, as yesterday the EPA announced fining Delta Electricity a mere $30,000 for waste offences at Vales Point coal-burning power station.  

EJA lawyers say Delta has been inadequately penalised for the offences, which have resulted in land pollution. 

This is a negligible sum for the privately-owned power station, valued at $750 million, especially given this week’s news that taxpayers are funding a multimillion-dollar upgrade to the ageing power station, without specifying air pollution controls.  

In 2018, a large stockpile of asbestos and other waste was documented across a 30,000 square metre area at the station’s coaash dump, situated between Mannering Lake and Lake Macquarie water catchments. The breach has received only a paltry fine, and a finaclean-up notice has not yet been issued for the remainder of the dumped materiaon the site.  

Due to close in nine years, Vales Point coal-burning power station is reportedly earmarked for severamillion dollars in government grants for new turbines and high-pressure heaters. But lawyers warn that Vales Point already emits pollutant concentrations that dramatically exceed limits set by comparable countries due to inadequate pollution controls. Vales Point also enjoys an exemption from the stricter oxides of nitrogen standards applicable to other NSW coal burners. These factors must be addressed to protect the public from exposure.  

Jocelyn McGarity, lawyer at EJA, said:  

For decades, Centra Coast communities living next to Vales Point coal-burning power station have raised concerns about the health impacts of coapollution, including poorly managed coal ash dumps.  

“These ash dumps, even before being filled with asbestos as in the case of Vales Point, are loaded with dangerous heavy metals that can leach into locawaterways like Lake Macquarie and pose a significant threat to the locacommunity.  

“This paltry fine for serious environmentabreaches is unlikely to materially affect Delta’s bottom line, and so wilnot be a disincentive to pollute. 

“It’s disappointing to note that although the EPA recently amended its Prosecution Guidelines to include the consideration of human health and environmentajustice principles, it has obviously given these factors little weight in deciding not to prosecute Delta. Had the EPA taken legal action, the maximum penalty available for each breach was two million dollars.  

“Delta clearly failed to have adequate systems and procedures in place to safeguard the community and environment from asbestos waste. Because of that, there’s now a compounding of environmentaissues at the ash dam.  

“The fact that the Morrison Government is seriously considering handing over millions of dollars of public money to prop up this ageing, failing power station when it continues to harm community health and breach environmentalaws is frankly appalling.  

“Instead of rewarding these industries with public funds to operate for longer, governments must urgently move to address the serious flaws in our regulatory system. Our EPAs should be empowered with stronger nationapollution standards which would make sure these power stations have proper pollution controls on their smoke stacks and ash dams to protect community health.  

Background  

Australia’s coal-burning power stations rank among Australia’s biggest sources of pollution, with ambient air pollution exceeding the World Health Organization’s recommended thresholds. Australia’s pollution standards lag significantly behind most other countries, including China, the United States and the European Union.

Such poor regulatory controof toxic pollution from coal-burning power stations including Vales Point has deadly consequence. Collectively, these stations cause approximately 800 premature deaths, 14,500 asthma attacks and 850 cases of babies born with low birth weight every year, according to a peer-reviewed report published last month.

The report finds 2.1 million Australians are exposed to toxic pollutants from coal-burning power stations. Last month a team of volunteer actuaries modelled the economic cost of the health impacts of air pollution from Australia’s coal-fired power, finding that the health bill last year alone amounted to $2.4 billion on conservative estimates.  

Further information:  

Support our work

DONATE NOW

Get updates

Stay connected